Oväntat med vattenånga på kolstjärnor

De så kallade kolstjärnorna kan vara några av universums viktigaste himlakroppar för oss. I de stjärnorna tros nämligen mycket av, eller kanske allt, det kol som bygger upp allt levande ha bildats en gång i tiden. Nu har astronomer hittat något i en kolstjärna som man inte alls väntat sig att finna där: vattenånga.

– Det betyder att vi förstår de här stjärnorna sämre än vi trodde, säger Bengt Gustafsson, astrofysiker vid Uppsala universitet om kolstjärnorna som kan ses genom ett vanligt amatörteleskop.

Forskarna, bland dem Göran Olofsson vid Stockholms Universitet, har gjort upptäckten med hjälp av det satellitbaserade europeiska rymdteleskopet Herschel och de publicerar den i tidskriften Nature idag.

– Till skillnad från vanliga stjärnor som ser vita eller gula ut, mest, så är de djupt röda. Man brukar tala om blodsdropparna på himmelssfären. De är fantastiska att se, säger Bengt Gustafsson.

Kolstjärnornas röda färg skiljer dem alltså från vår sol och också vad vad som sker inne i dem är annorlunda: när solen slår ihop vätekärnor till helium, bildar kolstjärnan i sitt inre just kol som sen sveps ut i rymden och just härifrån tros mycket av det kol komma som bygger upp allt liv på jorden.

Att det är mycket kol i de här stjärnorna gör att det inte finns mycket tillgängligt syre i dem, eftersom kolet tar allt syre det hittar och bildar kolmonoxid.

I stort sett inget syre lämnas kvar, så det kan inte bildas någott vatten till exempel, det innehåller ju syre. Och ändå har man alltså hittat just vatten i en kolstjärnas inre. Hur det nu kan komma sig.

– Det visar att vi inte förstår hur det går till därinne. Vi förstår inte de kemiska processerna som ger upphov till olika molekyler och sånt, säger Bengt Gustafsson.

Dags att tänka nytt alltså om hur det går till i det som kan vara vårt materiella ursprung. Och så gärna komma fram till om det verkligen är från kolstjärnorna kolet i oss kommer, det är fortfarande osäkert.

– Det är lite irriterande att vi faktiskt inte vet varifrån vår viktigaste atom, för livet i alla fall, kommer. De här stjärnorna är ändå goda kandidater, men det här fyndet visar att vi inte begriper dem särskilt bra, säger Bengt Gustafsson.

Referens:
G. Olofsson et al, Warm water vapour in the sooty outflow from a luminous carbon star, Nature Vol 467, 2 September 2010, doi:10.1038/nature09344