Forskare har upptäckt bakterier som lever på gift

1:35 min

Forskare har hittat en bakterie som kan leva av arsenik, ett grundämne som är giftigt för de allra flesta organismer. Den oväntade upptäckten kan komma att påverka synen på livet på jorden och tros bredda sannolikheten att liv kan uppstå på flera håll i Universum.

I Mono Lake i Kalifornien är vattnet supersalt och innehåller en massa arsenik. Men det finns en del organismer som klarar av den för andra så extrema miljön. I den här sjön hittade forskare från den amerikanska rymdstyrelsen Nasa ett intressant litet liv.

Fyndet består av en bakterie som kan leva på en viss form arsenik, ett ämne som oftast är väldigt giftigt för levande varelser. När bakterien befinner sig i gyttjan på Mono Lakes botten så lever den på vanligt fosforsalt men i labbmiljö lyckades forskarna vänja av bakterien från det, genom att bit för bit byta ut fosforn mot arsenik.

Tidigare har man utgått från att forsfor är nödvändigt för att liv ska kunna uppstå, men den här upptäckten visar alltså att arsenik också kan fungera. De nya fynden skulle kunna påverka ågot som kan påverkar letandet efter utomjordiskt liv, säger Sandra Siljeström, doktorand i astrobiologi vid Stockholms Universitet.

– Den här upptäckten ökar chansen för liv att uppstå, eftersom det då finns färre begränsningar. Nu vet vi det kan finnas liv där det inte finns fosfor, säger hon.

Både fosfor och arsenik finns i i vårt solsystem men hur det ser ut på andra planeter är osäkert.

Bakterien som forskarna hitta använde arsenik för att bygga en mängd livsnödvändiga molekyler i cellen, som proteiner och fetter och till och med som substitut i DNA-kedjan. Något som man aldrig sett hos en organism förut.

Bakterien växte visserligen lite sämre med arsenik men förmågan att leva utan fosfor kan ha sina fördelar säger Sandra Siljeström.

– Man kan säga att de får en överlevnadesfördel. För om det inte finns tillgång till fosfor men det finns tillgång till arsenik, så kommer de överleva medan de flesta andra organismer kommer dö ut, säger Sandra Siljeström

Referens:
Wolfe-Simon, F. Et al. A Bacterium That Can Grow by Using Arsenic Instead of Phosphorus. Sciencexpress. 2 December 2010, Page 1, DOI: 10.1126/science.1197258.