Bakgrund: Historien om Julian Assange

Grundaren Julian Assange växte upp i ett kringresande teatersällskap i Australien. Nu har han de globala medierna som scen och världens ledare som åskådare. Riskfyllt sensationsmakeri, säger en del om Wikileaks avslöjanden. En väg framåt för granskningen av maktens inre strukturer, säger andra.

Riktigt känd blev organisationen under 2010 genom avslöjanden om krigen i Afghanistan och Irak.

I juli släppte Wikileaks 77 000 dokument om USA:s krigföring i Afghanistan, och i oktober kom nästan 400 000 handlingar om USA och Irak.

Under december har man släppt drygt 250 000 dokument som täcker amerikansk diplomatisk korrespondens från 1996 till februari 2010. Materialet innehåller meddelanden från 274 amerikanska ambassader, konsulat och andra diplomatiska uppdrag världen över, bland annat från ambassaden i Stockholm.

Wikileaks hävdar nu att de är i besittning av totalt mer än en miljon dokument sedan organisationen 2006 började arbeta med publicering av skyddat material.

Målet är att sprida censurerat eller på annat sätt hemligstämplat material av politisk, diplomatisk eller etisk betydelse som inte redan publicerats på annat sätt. Alla som vill avslöja material kan kontakta sajten och Wikileaks uppger att det kan ske helt anonymt.

För att skydda sina källor och hindra attacker så har sajten byggts upp med en sinnrik struktur där information skickas mellan servrar i en rad länder, bland annat Sverige.

Julian Assange har beskrivit hur Wikileaks sprider sitt material över världen, krypterar allt, ständigt byter kommunikationsvägar och flyttar runt personal till de länder som genom lokal lagstiftning kan erbjuda största möjliga skydd beroende på vilket sätt organisationen angrips.

Ett o-censurerbart system för icke spårbara läckage av stora massor dokument publicerade för allmän analys, har Assange kallat skapelsen.

Fem heltidsanställda håller igång maskineriet tillsammans med dussintals heltidsvolontärer och hundratals som bidrar på deltid i en rad länder.

Uppvuxen i kringresande teatersällskap

Julian Assange själv lever ett kringflackande liv medan han styr Wikileaks. Utan eget fast hem har han varit på resande fot mellan länder och bott tillfälligt hos vänner världen över.

Nomadlivet torde vara bekant för honom. Han uppges ha flyttat 37 gånger innan han fyllde 14 år. Född i juli 1971 i Townsville i nordöstra Australien växte han upp med föräldrar som medverkade i ett kringresande teatersällskap.

Amerikanska tidskriften The New Yorkers reporter Raffi Khatchadourian, som följt Assange under några veckor, skriver att Assange själv berättar om uppväxten som påminnande om Tom Sawyer, med egen häst, resor på flottar och äventyr i övergivna gruvor.

Med det ständiga flyttandet bestod Julians skolgång mest av korrespondentkurser, hemmastudier och informell undervisning av universitetspersonal i umgängeskretsen.

Assanges mor berättar för New Yorkers reporter att hon oroat sig för att en formell utbildning skulle ge barnen en ohälsosam respekt för auktoriteter och dämpa barnens intresse för kunskap.

När föräldrarna separerade uppstod en vårdnadskonflikt kring Julians halvbror. Modern och barnen flyttade från plats till plats och det var när de hyrde ett hus intill en elektronikaffär som Assange första gången fick fingrarna på en dator, en Commodore 64, vilket skulle ge hans liv en ny riktning.

Han visade en enastående förståelse för programmering och 1987, när han fyllde 16 och fick ett modem, började han undersöka de nätverk som fanns nåbara via telefonledningen.

Han skrev senare om den här tiden till en vän: Vi var smarta ungar som inte passade in i den dominerande subkulturen och kritiserade de andra för att bete sig som hopplösa fårskallar.

1995 greps Julian Assange och erkände sig skyldig till att ha hackat datasystem. Straffet kunde bli upp till tio års fängelse, men Assange kom undan med böter, då det inte fanns några tecken på åverkan.

Vårdnadstvist startade intresset för dolda dokument

Med den frågan avklarad inledde Julian Assange en annan juridisk strid, nämligen den att försöka få vårdnaden om sin egen son. Det skulle bli en kamp där han tillsammans med sin mor utvecklade metoder som visar likheter med det som senare skulle utvecklas till Wikileaks.

Assange hävdade att sonen for illa i boendet med sin mor, men de sociala myndigheterna höll inte med.

Grunderna för motsättningarna i vårdnadstvisten är oklara då den här typen av uppgifter inte är offentliga i register i Australien. Men en parlamentarisk kommitté riktade vid tiden kritik mot myndigheten för att den höll ifrån sig fall och att det inte gick att överklaga besluten.

Julian och hans mor byggde upp en organisation som på alla sätt försökte få ut dokument från myndigheten. De uppmanade också socialarbetare som sympatiserade med organisationen att anonymt läcka dokument till organisationens centrala databank. En socialarbetare ska bland annat ha lämnat över en viktig intern manual.

– Vi hade mullvadar inom myndigheten, berättar Julian Assange för tidskriftens reporter.

Den bittra striden med myndigheterna avslutades med en överenskommelse rörande vårdnaden, men Assange misstro mot konformism och myndigheter levde vidare.

Organisationen Wikileaks föds

2006 föddes Wikileaks och systemet har visat sig motståndskraftigt. Sammanlagt uppger Wikileaks att omkring "100 juridiska attacker" avvärjts, bland annat genom verksamhetens flexibla uppbyggnad.

Till exempel kunde Wikileaks fortsätta tillhandahålla läckta dokument från den schweiziska banken Julius Baer, trots att banken 2008 vann ett mål i domstol om att sajten skulle blockeras, rapporterar brittiska BBC. Då fortsatte versioner av sajten på servrar i andra länder att ändå hålla materialet sökbart.

Wikileaks uppges i huvudsak få in pengar genom donationer från grupper och individer som vill stödja arbetet. I bakgrunden finns även en organisationen känd som Sunshine Press vilken hävdar att den finansieras genom gåvor från aktivister för mänskliga rättigheter, journalister, tekniker och allmänheten.

Trots uppmärksamheten som sajten skapat har den drabbats av finansiella problem. I februari 2010 tvingades de tillfälligt stänga verksamheten. Donationer från organisationer och individer räddade verksamheten då.

Efterhand har Wikileaks förändrat sin arbetsmetod. Orsaken är att materialet som läckts till organisationen är så omfattande.

Julian Assange har sagt att sajten nu inriktar sig på att skydda källan, tar hand om publiceringen av materialet samt agerar som neutral mellanhand medan journalister kontaktas vars uppgift blir att närmare kontrollera innehållet.

Publiceringen under 2010 i samarbete med bland annat Der Spiegel, Guardian och New York Times av den amerikanska diplomatkorrespondensen samt dokumenten om krigen i Afghanistan och Irak kan vara de första enligt den modellen.

Assange i hetluften

Publiceringen av diplomatkorrespondensen har följts av vad Wikileaks beskriver som attacker mot sajten vilka ställt organisationen inför nya utmaningar.

Internetleverantören Amazon tog bort Wikileaks från sina servrar eftersom sajten enligt Amazon publicerar data som inte rätteligen tillhör dem, utan att kunna garantera att det inte kommer skada andra. Även betaltjänsten Paypal, Schweiziska posten, Mastercard och Visa tog avstånd från Wikileaks.

Sajten fick också själva domännamnet, Wikleaks.org, indraget av det amerikanska bolaget EveryDNS, där domännamnet var registrerat. EveryDNS förklarade beslutet med att Wikileaks-sajten blivit en måltavla för flera internet-attacker som riskerade att drabba andra sajter som också är registrerade hos företaget.

Wikileaks öppnade i stället på adressen Wikileaks.ch, alltså under schweizisk mantel. Men det väckte protester i Frankrike där vissa servrar ska vara placerade.

Genom åren har flera aktivister lämnat Wikileaks och riktat kritik mot Julian Assange ledarstil

I Sverige är Julian Assange misstänkt för bland annat sexuellt ofredande och våldtäkt. Han greps av brittisk polis den 7 december, men nekar till anklagelserna. Han släpptes senare fri mot borgen i Storbritannien. En brittisk domstol har beslutat att Julian Assange ska utlämnas till Sverige. Julian Assange har motsatt sig beslutet och hans advokat har riktat kritik mot det svenska rättsväsendet.

Nästa stora avslöjande väntas under 2011, med dokument som visar på besvärande förhållanden inom det privata näringslivet, bland annat rörande det amerikanska bankväsendet, enligt uttalanden från Julian Assange.