Plutos polare prisas

I år går det prestigefyllda Kavli-priset i astrofysik till astronomen David Jewitt tillsammans med Jane Luu och Michael Brown för deras upptäckt av småplaneter med banor bortom Neptunus. Det har förändrat vår bild av solsystemet och dess historia, och nu pågår förberedelser för nästa steg i kartläggningen av solsystemet.

– Det vi fann till slut var ett objekt bortom Neptunus och det var som att öppna dörren till det yttre solsystemet, säger David Jewitt.

När David Jewitt och hans kollega Jane Luu 1992 hittade den första av småplaneterna bortom Neptunus, fann de något där man tidigare trott att det var nästan tomt. Sedan dess har man hittat över 1500 sådana objekt, och det visade sig att Pluto, som man tidigare betraktat som en planet, är en del av ett bälte av små himlakroppar som kallas Kuiperbältet. Den senaste uppskattningen är att det finns 70000 objekt som är större än 100 kilometer tvärs över.

Men det är svårt att studera de här små himlakropparna som reflekterar mycket lite ljus, och ett vanligt teleskop ser bara en mycket liten bråkdel av himlen i taget. Nu hoppas David Jewitt på ett nytt stort teleskop som ska kunna röra sig snabbt och kartlägga stora delar av himlavalvet med högupplösta digitala bilder som kan visa små rörelser och förändringar.

Large Synoptic Survey Telescope eller LSST som det kallas kommer också att kunna användas för mycket annat, som att söka efter asteroider som skulle kunna kollidera med jorden, och hitta avlägsna supernovor, och utforska universums expansion.

David Jewitt hoppas att teleskopet kommer att vara färdigt om tio år, och då skulle det kunna ge revolutionerande information om solsystemet.

– Det kommer att re-revolutionera hela forskningsfältet igen, säger David Jewitt