Hopp om räddning för hotad djävul

1:12 min

Den tasmanska djävulen, ett australiensiskt pungdjur, hotas av utrotning på grund av en mycket smittsam och dödlig form av cancer. Nya upptäckter ger förhoppningar om möjligheten att utveckla ett vaccin.

När den tasmanska djävulen konkurrerar om mat blir den lätt uppretad, och bits. Det är de här betten som gjort att arten nu är på gränsen till utrotning. Den Tasmanska pungdjävulen är nämligen hårt drabbad av en mycket speciell form av cancer - som är smittsam, och som sprids från djur till djur genom just bett. Eftersom forskare inte hittat orsaken till cancerns framfart har man inte heller kunnat stoppa den, och mer än 85% av individerna har dött.

Men nu har australiensiska och brittiska forskare kommit på hur cancern blivit så framgångsrik. Den lurar immunförsvaret genom att stänga av produktionen av en molekyl som vanligtvis sitter på kroppens alla celler, och som behövs för att immunförsvaret ska reagera.

Men forskarna såg också att molekylen kunde bildas om generna slogs på igen, och att immunförsvarets celler då kunde upptäcka cancern. De hoppas nu att ett vaccin bestående av cancerceller som har molekylen på sin yta kan vara ett steg närmre pungdjävulens räddning. Under tiden pågår ett intensivt avelsprogram för friska pungjävlar, i djurparker runt om i Australien.

Referens:
Hannah V. Siddle et al. "Reversible epigenetic down-regulation of MHC molecules by devil facial tumour disease illustrates immune escape by a contagious cancer", PNAS 2013, DOI: 10.1073/pnas.1219920110