Arkeologi

Smittkoppor kan ha varit vanligt redan på vikingatiden

1:55 min

Ny dna-forskning visar att smittkoppor verkar ha ha varit utbrett i våra trakter redan på vikingatiden, bland annat på Öland. De tidigaste belagda fallen av viruset flyttas nu bakåt i tiden med bortåt 1000 år.

Anders Björkman, professor i infektionssjukdomar är imponerad av studien.

– Den var enormt gedigen och intressant och dessutom rör det sig om det virus som har haft störst påverkan på mänskligheten genom historien, säger han.

Smittkoppor dödade hundratals miljoner människor, särskilt under de tre senaste århundradena. Men med världens första vaccin kunde den bekämpas, och blev 1980 den första smitta någonsin som förklarades utrotad, en seger som Anders Björkman var delaktig i.

Sjukdomen har tidigare kunnat dna-spåras tillbaka till 15-1600-talet, men historiska källor tyder på att smittkoppor kan ha varit vanliga redan för ett par tusen år sedan. Mumien efter farao Ramses V har märken på huden som tolkas som spår efter sjukdomen.

Nu har ett internationellt forskarlag gjort avancerad dna-analys på över 1800 skelett från före vikingatiden och framåt i Europa, och kunnat bekräfta viruset hos 13 av dem, varav 11 från vikingatiden eller tidigare. Virologen Tomas Bergström kallar det en fantastisk bedrift:

– Det är som att leta efter en nål i en höstack, men de har faktiskt hittat personer som är infekterade med smittkoppsvirus på flera ställen, säger han.

Smittan har hittats brett över norra Europa, och dagens Sverige är det land som har flest träffar. En i Malmötrakten och tre individer på Öland.  Arkeologen Helene Wilhelmsson i Lund har bidragit med proverna från Öland, och hon tror att öns ställning som handelscentrum kan ha haft del i smittspridningen. För henne kan smittkopporna nu vara svar på en arkeologisk gåta – varför ett tiotal människor runt 700-talet lades i samma båtgrav i Nabberör på norra Öland.

– I och med att det var så många människor i graven, började vi ganska tidigt fundera kring något slags katastrofscenario, men vad det var kunde vi ju bara spekulera om. Men i och med att vi nu har det här provet som visar på smittkoppor hos minst en av personerna där... Det skulle kunna ha varit hos flera av de andra också, bara att dna:t inte är tillräckligt välbevarat för att det ens med så här avancerad teknik ska gå att få ut det, säger Helene Wilhelmsson.

Referens:
Mühlemann, B. et al. "Diverse variola virus (smallpox) strains were
widespread in northern Europe in the Viking Age". Science, 24 juli 2020. Doi: 10.1126/science.aaw8977