Irak som turistdestination?

7:31 min
  • När vi hör talas om Irak handlar det idag oftast om våld: terrordåd, Irantrogna miliser, kriget mot IS, och oroligheter.
  • Men nu pågår försök att göra Irak till turistdestination. En ung entreprenör, Ali Al Makhzoumy, har startat weekend-resor till historiska platser för irakier. "Bil Weekend" - som betyder "under helgen - heter hans resebyrå som redan blivit en succé.
  • Än så länge lockar Bil Weekend mest unga irakier som vill upptäcka sin historia, men Ali Al Makhzoumy hoppas på ett inflöde av internationella turister, nu när EU-medborgare sedan ett halvår tillbaka kan få visum direkt på flygplatsen.

Bil Weekends unga guide, Hussein Muttar står framför den kända spiralformade minareten i Samarra där den tornar upp mot himlen i en spiral och berättar om Samarra för en grupp unga irakiska turister som efter alla år av oroligheter nu börjar upptäcka sitt kulturarv. Samarra, som är klassat av UNESCO som hotat kulturellt världsarv, var på 800-talet huvudstad i det Abbasidiska kalifatet och en av de viktigaste städerna i den muslimska världen.

Bil Weekends grundare, 30 årige Ali al Makhzoumy, säger att det var när han såg hur IS demolerade Ninevehslätten, den assyriska ruinstaden Nimrod och slog sönder de bevingade lejonstatyerna - Lamassu - som han bestämde sig för att inleda upptäcktsresor till alla de andra irakiska kulturskatterna.

– Det var smärtsamt att se, och det var då jag bestämde mig. Jag klandrade mig själv för att inte ha kommit iväg till Mosul innan IS dundrade in i den staden och nu fanns ingen tid att förlora. Så föddes Bil Weekend.

– Jag började organisera upptäcktsresor till Samarra, Babylon, Träskmarkerna mellan Tigris och Eufrat och den bibliska staden Ur, en av världens första städer, den plats där Abraham föddes enligt Bibeln.

Det var i Ur  som Påve Franciskus i våras höll sitt tal om tolerans i våras när han besökte Irak och stod under en baldakin på ökenslätten och sa Fientlighet, extremism och våld föds inte i ett troende hjärta, utan är ett förräderi mot religionen.

I samband med påvens besök, införde Irak lättnader i visumreglerna så att alla EU-medborgare nu kan få visum vid ankomsten direkt på flygplatsen och Ali Makhzoumy hoppas att kristna pilgrimer nu kommer att vilja gå i påvens fotspår.

– Vi har redan muslimska pilgrimer, särskilt shiamuslimer som besöker de shiamuslimska helgedomarna i Kerbala och Najaf, säger Ali al Makhzoumy. Trots krig och konflikter anländer årligen 3 miljoner muslimska pilgrimer.

Med Bil Weekend kan man också besöka Babylon, med sin Ishtarportal i blå mosaik med gyllene djur, originalet finns visserligen på ett museum i Berlin, men i Irakiska Babylon har man byggt upp en kopia.

Och i Bagdad ordnar Bil Weekend en vandring i Tusen och en Natts anda. Det finns sju kända skulpturer i Bagdad, som alla beskriver scener ur  Tusen och en Natt,  gjorda av konstnären Mohamed Ghani Hekmat.

– Vi vandrar från skulpturen "Flygande Mattan" till "Shahriyar och Shehrazade" och sen vidare till "Alladin med sin magiska lampa" och "Ali Baba och de 40 rövarna".

– För de som inte kan sin Tusen och en Natt återberättar vi Shehrazades historier, samtidigt som vi ger en bild av den tidens Bagdad med Kalifen Haroun al Rashid och Sindbad Sjöfararen.

Men den bästa turen, enligt Ali al Makhzoumy, är Bil Weekends resa till Iraks omtalade träskmarker där man färdas i långa båtar bland vattenbufflar -  genom vass och fågelliv.

– Träskmarkerna är något av det mest fantastiska man kan uppleva, säger Ali al Makhzoumy.

– Vi övernattar i vasshyddor och äter grillad fisk tillsammans med träskmarksfolket, de som Saddam Hussein försökte fördriva när han torkade ut våtmarkerna. Det här är en ett unikt område i världen, som också nämns i Bibeln som Edens Lustgård, säger Ali Al Makhzoumy.

Medan jag pratar med honom minns jag en av paviljongerna på Venedigbiennalen för ett antal år sedan där en av konstnärerna hade gjort en fiktiv reseguide, broschyr och förslag på utflykter i Irak. Det var svart ironi då och framstod nästan som ett hån. Men nu blir reseguider, utflykter och turistdestinationer i Irak verklighet.

Ali berättar att hans idéer bara för några år sedan helt och hållet avvisades när han deltog i en innovationstävling för unga start-up-entreprenörer i Bagdad.

– När jag presenterade mina idéer om weekendresor till irakiska destinationer, skrattade juryn. Domaren sa något i stil med att det här är dömt att misslyckas, ingen kommer att vara intresserad.

– Jag blev nedslagen och lade planerna på is - fram till den dag IS började rasera Iraks kulturskatter - då bestämde jag mig för att genomföra mitt projekt ändå.

Bil Weekend har blivit en succé bland unga irakier. Än så länge har de utländska besökarna varit få.

– Det har främst rört sig om unga ryggsäcksturister och ett frilansande filmare,  säger Ali.

– Men potentialen är enorm, Irak är en lovande destination, och även om Irak ännu präglas av viss oro, så blir de som kommer hit överraskade av hur säkert det ändå är, säger Ali Al Makhzoumy.