Hanna Sahlberg, Peking

Mineralmonopolet - Kinas sällsynta jordartsmetaller ett vapen?

PEKING, tisdag. I går stötte Kinas och Japans premiärministrar på varandra i Bryssel - det första mötet efter en ettrig dispyt som plötsligt bröt de senaste årens lunk av normala diplomatiska kontakter.

Och Kinas premiärminister Wen Jiabao passade på att självsäkert upprepa att de omstridda Diaoyu-öarna tillhör Kina.

Ni kanske minns de gångna veckornas bråk om den kinesiska fiskekaptenen Zhan Qixiong som trålade nära de omstridda öarna, greps av den japanska kustbevakningen som vaktar dem, och orsakade en frysning av de kinesik-japanska relationerna?

Men, det var inte den plötsliga förlamningen av de diplomatiska kontakterna som fick Japan att hicka till utan ett kort och stillsamt litet exportstopp av ovanliga mineraler.

Industrialiserade länder som producerar högteknologiska produkter har blivit beroende av en grupp av sjutton tidigare obskyra grundämnen. De används för att tillverka små komponenter i till exempel mobiltelefoner och datorer. Även tillverkningen av japanska Toyotas stolta miljöbil Prius, slukar mineraler.

Så sent som på 80-talet var USA världsledande exportör, men sedan dess har Kina tagit över produktionen så att det nästan liknar ett monopol.

Strategen bakom Kinas stora marknadsekonomiska reform, Deng Xiaoping, förutspådde att Kinas sällsynta mineraler skulle bli lika viktiga som oljan för Mellanöstern.

Världens elektronikproducerande länder tycks hittills ha blundat med ena ögat för det faktum att Kina i praktiken fått monopol på produktionen av de sällsynta mineralerna.

Det här är först gången Kina öppet har spelat ut sin mineraltrumf, och visat att man är berett att strypa exporten av politiska skäl.

Japans industri är extremt beroende av de sällsynta mineralerna och över 90 procent importeras från Kina.

Efter den senaste dispyten om Diaoyu-öarna har Japan snabbt vänt sig till bland annat Mongoliet och Kazakstan för att sluta nya avtal om utveckling av brytningen av sällsynta mineraler där.

Så medan den vågade fiskekaptenen Zhan Qixiong snabbt släpptes av japanska åklagare och antagligen firar nationaldagslov med sin familj i Fujian i godan ro nu, så har den här affären gett nytt bränsle åt en global råvarurusch med geoplitiska konsekvenser.

Att USA och Japan nu plötsligt tvingas inse vad beroendet av relativt billigt framställda kinesiska mineraler kan få för politisk konsekvenser, kanske också kan gjuta liv i återvinningen av den växande globala miljöplågan elektroniskt skrot, där rikedomar i form av sällsynta mineraler gömmer sig - men till en högre kostnad.

Grunden i vår journalistik är trovärdighet och opartiskhet. Sveriges Radio är oberoende i förhållande till politiska, religiösa, ekonomiska, offentliga och privata särintressen.
Du hittar dina sparade avsnitt i menyn under "Min lista".