Dinosaurierna fortsätter att överraska

Nya fossilfynd avslöjar att de kanske utvecklade fjädrar långt tidigare än väntat. Dessutom står det klart att extremt små dinosaurier inte var ovanliga.

En lång rad fynd de senaste 20 åren har visat att många tvåbenta rovdinosaurier, theropoder, hade fjädrar på benen, huvudet, och svansen. Detta visar deras nära släktskap med fåglarna, som härstammar just från theropoderna.

Alla har dock tagit för givet att inga andra dinosaurier än theropoderna hade fjädrar. Man har antagit att den första protofjädern såg dagens ljus för drygt 150 miljoner år sedan.

Men fossilet av en liten, tidigare okänd art, med fjäderliknande utväxter på kroppen kan komma att tvinga forskarna att revidera detta antagande.

Fjädrar från urtiden

Den nya arten, Tianyulong confuciusi, är nämligen ingen theropod. Den tillhör inte ens samma ordning, Saurischia, som rovdinosaurierna. Tianyulong är en så kallad ornithische, en ordning som omfattar de flesta växtätande dinosaurier, inklusive välkända former som Stegosaurus och Triceratops.

Detta är anmärkningsvärt när man betänker att Saurischia och Ornithischia gick skilda vägar redan i dinosauriernas barndom, under triastiden, för över 230 miljoner år sedan. Det betyder att de äldsta fjädrarna måste vara minst lika gamla, eftersom de ärvts från en gemensam förfader.

Fjädrar kan med andra ord vara en urgammal anpassning. Allt hänger på om forskarnas analyser av det nya fossilet, som hittats i nordöstra Kina, står sig. Deras rön beskrivs i tidskriften Nature (090319).

Dvärgdinosaurie

Samtidigt har forskare i Kanada beskrivit den minsta dinosaurie som hittills upptäckts i Nordamerika.

Arten, Hesperonychus elizabethae, var en tvåbent theropod, försedd med uppfällbara vassa klor på bakfötterna, precis som den berömda Velociraptor från Jurassic Park. Men till skillnad från sin släkting var den inte mer än 50 centimeter hög och vägde inte mer än två kilo, hälften så mycket som en katt. Den jagade troligen stora insekter, små däggdjur och ödlor.

Fyndet, som beskrivs i tidskriften PNAS (090316), visar att dinosaurierna inte bara bestod av stora arter, utan fyllde många ekologiska nischer.

Roland Johansson/TT

Grunden i vår journalistik är trovärdighet och opartiskhet. Sveriges Radio är oberoende i förhållande till politiska, religiösa, ekonomiska, offentliga och privata särintressen.
Du hittar dina sparade avsnitt i menyn under "Min lista".