Hanna Sahlberg, Baotou

De sällsynta jordarternas förbannelse

Hanna Sahlberg, Baotou, 2010-11-05
2:56 min

BAOTOU, fredag. Baotou är en gruvstad i Inre Mongoliet, men hur stor den är går inte att avgöra ens från frukostmatsalen på trettionde våningen av hotellet med det metalliskt klingande namnet Rare Earth International Hotel. Smogen är så tät att allt som ligger mer än två kilometer bort är osynligt.

Det som döljer sig i det grårosa diset är världens största produktion av så kallade sällsynta jordartsmetaller.

Det är ämnen som lanthan, neodym och en rad andra som blivit allt viktigare för den moderna högteknologiska industrin.

I den japanska så kalla de miljöbilen Toyota Prius ingår till exempel över tio kilo lanthanum i det uppladdningsbara batteriet och ett kilo neodym i form av magneter.

Efter att det kinesiska handelsdepartementet nyligen minskade exportkvoterna för sällsynta jordartsmetaller, har framför allt Kina, Japan och USA - men också EU - dragits in i en diplomatisk dispyt om de här viktiga råvarorna.

På det sätt som medier i väst den senaste tiden diskuterat Kinas världsmonopol på marknaden för metaller från sällsynta jordarter kunde man nästan få intrycket att Kina är i en avundsvärd maktposition.

Men när man står i Baotous gruvdistrikt och känner en stickande metallsmak i munnen framstår inte de här omsusade råvarorna som särskilt attraktiva.

Faktum är att "sällsynta jordartsmetaller": det klumpiga samlingsnamnet på 17 grundämnen, är missvisande eftersom ämnena inte alls är särskilt sällsynta. Den viktigaste anledningen till att Baotou just nu är världens huvudstad för produktionen av flera av ämnena är att de kan produceras billigt här.

Det beror till stor del på att miljö och hälsa inte har prioriterats för invånarna i Baotou.

Resterna från framställningen av lanthanum, neodymium och liknande ämnen består av ett slam som är milt radioaktivt och pumpas ut i en läckande slaggdamm från 60-talet och förorenar grundvattnet runtomkring.

När en liknande läcka upptäcktes vid Mountain Pass-gruvan i Californien som fram till 90-talet var världens största producent av de så kallade sällsynta jordartsmetallerna, ledde det till saneringskostnader som bidrog till att det amerikanska företaget inte längre fann det lönsamt att fortsätta.

Precis som annan produktion flyttade produktionen av så kallade sällsynta jordartsmetaller till Kina - av kostnattadsskäl.

Ett välbekant mönster där kinesiska arbetare och bönder producerar billigt till en hög miljö- och hälsokostnad, medan priserna faller på avancerade konsumentprodukter i varuhusen.

Du kanske vill ha ett exempel:

Medan du lyssnar på det här är det stor chans att du använder en liten bit av Baotou: magneterna i dina hörlurar eller högtalare kan mycket väl vara gjorda av neodym från Inre Mongoliet.

Grunden i vår journalistik är trovärdighet och opartiskhet. Sveriges Radio är oberoende i förhållande till politiska, religiösa, ekonomiska, offentliga och privata särintressen.
Du hittar dina sparade avsnitt i menyn under "Min lista".