Martin Jönsson, biträdande programdirektör Sveriges Radio. FOTO: Micke Grönberg/SR

Martin Jönsson: "Bezos kan sälja Washington Post"

Det är inte det minsta konstigt att Amazon-grundaren Jeff Bezos köper Washington Post – och för tidningen är det sannolikt det bästa som kunde hända. Inte minst därför att Bezos redan visat sig vara bättre på att sälja tidningen digitalt än Washington Post själva.

Jag tecknade en digital prenumeration på Washington Post i dag. Det har inte varit nödvändigt tidigare, eftersom tidningssajten varit öppen, men sedan den i juni införde en betalvägg, med en maxgräns på 20 artiklar per månad, blev det ett logiskt val, eftersom jag inte vill vara utan den. I synnerhet inte nu, efter Jeff Bezos köp av tidningen, då den för tillfället innehåller en mängd intressanta artiklar om köpet – till exempel den här i dag, om Bezos påstått ”tuffa ledarstil”.

Jag valde att teckna prenumerationen på Amazons sajt, till min Kindle, på samma sätt som jag tidigare har en prenumeration på bland annat New York Times. Detta trots att det är något dyrare: på Kindle kostar det 23.99 dollar per månad. Om jag hade prenumererat direkt från WaPos sajt var kostnaden 14.99 (och första månaden till rabattpriset 0.99). Om jag nöjt mig med enbart sajten – och inte hela tidningen – kunde jaq t o m fått den för 9.99.

Skälen till att jag föredrar Kindle-versionen är två: dels blir tidningen då helt annonsfri, dels är Kindle ett väldigt bra format för papperstidningsläsande, bättre än Ipad och mobil. Det tycker inte bara jag: enligt siffror från ComScore i fjol hade den nya läsaren Kindle Fire den högsta andelen tidningsprenumeranter av alla läsplattor, nära 40 procent.

Att Amazon lyckats bli en så stor försäljare av digitala tidningsprenumerationer är ett tydligt bevis på att det inte är innehållet i sig som folk är beredda att betala för, utan distributionsformen – på samma sätt som Spotify lyckades få folk att betala i större antal först när de gjorde tjänsten tillgänglig reklamfri och med offlinefunktion för mobilerna. Den tjänst Kindle erbjuder är helt enkelt smartare och mer användarvänlig – och då är fler beredda att betala.

Hur det gått för Washington Posts egen digitala försäljning, sedan betalväggen infördes i juni, vet vi ännu inte. De hade före väggens uppförande en månadstrafik på drygt 18 miljoner unika, vilket är ca 25 miljoner färre än New York Times. Om de skulle lyckas lika ”bra” som NYT skulle de kunna konvertera ca 1 % av dem till betalande kunder, dvs 180 000. Dra bort kostnaderna för teknik, administration, kundtjänst – och sannolikt också fallande annonsintäkter, enligt det mönster som NYT drabbats av – så lär det inte vara någon särskilt framgångsrik affär.

Att WaPo införde sin betalvägg kom också något förvånande, eftersom ägarna så sent som för ett år sedan sade att det inte ingick i några planer. Men den svaga ekonomiska utvecklingen, med sjunkande intäkter år efter år, tvingade förmodligen fram det beslutet, även om ledningen lär ha varit medveten om att det knappast var någon räddningsplanka.

När jag träffade tidningens veteranreporter och tidigare redaktionschef Robert G Kaiser i våras var han djupt pessimistisk när det gällde tidningens framtid. ”När intäkterna minskar varje kvartal, i år efter år, kan man bara konstaterar att vi inte har en fungerande affärsmodell – och att det på sikt inte kommer att gå att upprätthålla kostnaderna för den journalistik vi vill göra”, sade han till mig på en konferens i England.

Jag vet inte vad Kaiser tycker om Bezos köp – kommentarerna inifrån tidningens redaktion har varit få och avvaktande, möjligen beroende på Bezos skickligt formulerade brev till personalen. Men jag skulle tro att han är nöjd. För även om Bezos inte har något svärd som kan hugga av alla tidningsbranschens gordiska knutar, så har han löst en av de fundamentala utmaningarna: han lyckas ta (bra) betalt för digitalt innehåll. Eller som Emily Bell, chef för Tow Center på Columbia, twittrade dagen efter besledet:”I've seen a lot of 'can Jeff Bezos find a business model for newspapers?  Ladies and gents, Jeff Bezos IS a business model for newspapers”. Åtminstone en betydligt bättre än den som familjen Graham representerar i dag: de erkände ju också frankt att de kommit till slutsatsen att ett relativt lite, börsnoterat familjebolag, som deras, inte hade den kunskap och styrka som krävs för aqtt driva ett framgångsrikt digitalt mediehus.

Inte minst har Bezos lyckats driva det som kallas för ”up-sales”, dvs att den konsument som köper en sak digitalt kontinuerligt övertalas och lockas att köpa ännu mer. Och detta har varit en av tidningsbranschens svåraste utmaningar: trots en i grunden oerhört stark och långvarig kundrelation är det få tidningsföretag som lyckats bygga upp en stor och lönsam försäljning av sidoprodukter, genom att utnyttja sitt varumärke. Det finns undantag, som Daily Telegraph och Politiken, men de är fortfarande alltför få.

Vad är det då Bezos ser hos Washington Post? En högkvalitativ journalistiskt produkt. Ett klassiskt, starkt varumärke. En prestigehöjare och politisk maktfaktor. Men också: en potentiell trafikgenerator för Amazon och andra sajter, som kan användas för att driva fler besök – och fler köp.

Han har redan utlovat förändringar för tidningen. Allt annat vore orimligt. Men den största förändringen lär bli att han kan se till att det går att ta betalt för den, även i en digital framtid. På ett sätt som stärker, och inte skadar, kärnaffären.

Martin Jönsson
Biträdande programdirektör, Sveriges Radio
twitter.com/MJSverigesRadio

Grunden i vår journalistik är trovärdighet och opartiskhet. Sveriges Radio är oberoende i förhållande till politiska, religiösa, ekonomiska, offentliga och privata särintressen.
Du hittar dina sparade ljud i menyn under Min lista