DNA hjälper till vid fossilfynd (Foto: PrB)

DNA viktigt komplement till fossil

Fossil kan ge många intressanta upplysningar om till exempel människans ursprung och föregångare. Om man bara rätt kan tolka fossilen. På senare tid har det blivit möjligt att göra med hjälp av DNA- analyser.

Gammaldags arkeologi och högmodern genforskning håller tillsammans på att bilda ett helt nytt forskningsområde.

Fossilfynd räcker inte för att teckna bilden av hur arter spridit sig över jorden och hur till exempel människans släktträd bakåt till våra föregångare ser ut. För bara på de yttre tecknen kan man inte alltid rätt tyda släktskapen. Skenet kan bedra - och det kan bli väldigt fel.

Men kompletterar man fossilletandet med genetiska analyser, då kan man rita släktträdet rätt. Och det behöver inte handla om att man lyckas utvinna DNA ur själva benknotorna. Man kan också, med hjälp av DNA från nu levande djur, lära sig tolka de drag som de fossila benen har.

Bättre förståelse av föregångare

Alan Walker, professor i biologi och antropologi vid Penn State University i USA hoppas snart kunna sätta igång med just ett sånt projekt - där en grupp babianer kommer att spela en viktig roll.

– Vi vill ta datortomografiska bilder av babianernas huvuden och på så vis få fram virtuella bilder av aphuvudena i datorn och ta olika mått på dem, säger Alan Walker.

Sedan kommer genanalysen in i bilden. Man kollar vilka gener som motsvaras av vilka särskilda drag i skallbenet. Och när man känner till kopplingen gen-skalldrag kan man bättre förstå fossilen av människa och människans föregångare.

– Då vet man bättre vilka drag hos fossilen som faktiskt tyder på släktskap, nu har man ingen aning om det, säger Alan Walker.

Inte första gången

Genanalyser har redan varit med om att rätta till missuppfattningar om arters ursprung som felaktiga fossiltolkningar ställt till med. Så till exempel trodde man länge att primaterna, den grupp dit aporna och vi hör, härstammade från Afrika. Men sedan DNA-analyser bringat reda i släktskapen trädde en annan bild fram.

– Primaterna kommer från Asien och invandrade tidigt till Afrika, det är något som DNA-analyser ganska nyligen lärt oss, säger Alan Walker.

Även om primaterna kommer från Asien kan ju fortfarande människan som art ha uppstått i Afrika, vilket är den förhärskande teorin om den saken för närvarande.

Grunden i vår journalistik är trovärdighet och opartiskhet. Sveriges Radio är oberoende i förhållande till politiska, religiösa, ekonomiska, offentliga och privata särintressen.
Du hittar dina sparade avsnitt i menyn under "Min lista".