Oljespill kan ge hälsoproblem i städer

Oljeplattformens Deep Water Horizon orsakade ett hittills oöverträffat oljeutsläpp i Mexikanska Golfen. Mätningar över området visar att aerosoler, som bildas av avdunstande olja, kan skapa hälsoproblem i tätbebyggda områden om plymen drar in över land.

Oljespill kan utgöra en hälsofara i klass med trafikföroreningar i stadsluft.

I veckans nummer av Science visar man att avdunstning från oljan sker i flera steg, där de lättflyktiga komponenterna snabbt förvinner som en kemiskt förändrad aerosolplym. Aerosoler utgörs av den avdunstade gasen, som genomgår en kemisk omvandling och slutar som en droppe plus en partikel som svävar i luften.

Vad man inte sett tidigare är att de lite tyngre, lite mindre flyktiga ämnena så småningom också avdunstar, och omvandlas till aerosoler som bär på andra ämnen som kan vara skadliga.

Den typen av aerosoler visar sig nämligen vara lika luftföroreningar som man finner över hårt trafikerade städer, och som man vet är hälsofarliga att andas in, det är lungorna som drabbas och ger andningssvårigheter.

Det finns dock skillnader mellan föroreningarna säger docent Douglas Nilsson vid Institutet för tillämpad miljövetenskap vid Stockholms universitet:

-Oljeaerosolerna innehåller inga förbränningsrester, och därmed inget sot. så på det sättet kan man skilja föroreningarna åt.

Douglas Nilsson understryker att budskapet i artikeln är att oljeutsläpp kan ge hälsorisker om aerosolerna blåser in över land, något man anat men hittills inte haft några belägg för.

-Skulle det ske ett utsläpp i Östersjön, kan samma sak hända här, säger han.

Tiden och temperaturen avgör hur fort oljan försvinner från området. Avdunstningen av de lätta fraktionerna kan ske inom dagar; de tyngre hinner breda ut sig lite längre innan avdunstningen sker.

Gammal olja ligger kvar; endera sjunker den eller löses i vattnet.

Studien har gjorts från ett forskningsflygplan från NOAA, en atmosfärsforskningsinstitution i Boulder, Colorado och är publicerad i Science.

Referens: 
de Gouw, J, A. et al. Organic Aerosol Formation Downwind from the Deepwater Horizon Oil Spill. Science, vol 331, 11 March 2011. DOI: 10.1126/science.1200320

Vetenskapsradion
vet@sverigesradio.se

Grunden i vår journalistik är trovärdighet och opartiskhet. Sveriges Radio är oberoende i förhållande till politiska, religiösa, ekonomiska, offentliga och privata särintressen.
Du hittar dina sparade ljud i menyn under Min lista