Medicinpris för forskning som hjälper miljontals drabbade

Med årets Nobelpris i medicin har Nobelkommittén på Karolinska institutet knappast några svårigheter att leva upp till Alfred Nobels vilja att hans priser ska gå till ”den som gjort mänskligheten den största nytta”.

Parasitsjukdomarna malaria, elefantiasis och flodblindhet, drabbar hundratals miljoner människor varje år. Enligt nobelkommittén är nästan en tredjedel av alla människor på jorden berörda eftersom de lever i områden där dessa parasitsjukdomar finns, och därmed riskerar att smittas.

Kinesiskan Youyou Tus upptäckt av artemisin har på tretton år halverat antalet dödsfall i malaria. William Campbell och Satoshi Õmura har med läkemedlet avermectin inte bara hittat ett effektivt läkemedel mot flodblindhet och elefantiasis, utan också mot andra parasitsjukdomar som orsakas av maskar.

Eftersom inget av läkemedlen är patentskyddat så lär nobelkommittén i år slippa kritiken att ha gynnat några bestämda kommersiella intressen.

Bakom Youyou Tus genombrott finns också en mycket spännande historia. Hon arbetade tidigt med att leta efter uppslag till malariamediciner bland recept på traditionella kinesiska örtläkemedel, och mitt under brinnande Kulturrevolution lyckades hon med utgångspunkt i gamla recept extrahera fram ett stabilt läkemedel i form av artemisin.

Priset lär väcka stor uppståndelse i Kina inte minst eftersom det är första gången Kina får ett naturvetenskapligt Nobelpris. Att genombrottet dessutom har sitt ursprung i traditionell kinesisk örtmedicin, som fortfarande är högst aktuell i Kina och ofta uppfattas som en konkurrent till den västerländska skolmedicinen, lär inte göra den kinesiska stoltheten mindre.

Nobelkommittén är dock noggrann med att påpeka att de inte belönar traditionell medicin, utan att det handlar om modern forskning som använt traditionell medicin som inspiration för att hitta ett verkligt verksamt preparat. Som alltid finns förstås dessutom personer som kommer att känna sig förfördelade.

Andra kinesiska forskare protesterade redan 2011 när Youyou Tu fick Laskerpriset, och menade att deras del i upptäckten också borde uppmärksammas. Men sådana protester är ju snarast vardagsmat för nobelkommittéerna, eftersom forskning alltid är ett lagarbete och endast ett litet utvalt fåtal någonsin tilldelas ett nobelpris.

Årets medicinpris var också ganska otippat. Youyou Tu har visserligen funnits med bland spekulationerna under en tid, men hon har aldrig varit ett av de riktigt heta namnen och varken Campbell eller Õmura har över huvud taget nämnts bland de publika tipsen, varken i år eller tidigare år.

Nu sjunker oddsen rejält för att topptippade Emmanuelle Charpentier, som utvecklat ett nytt effektivt verktyg för genmodifiering, i stället får årets Nobelpris i kemi. På onsdag får vi se.

Grunden i vår journalistik är trovärdighet och opartiskhet. Sveriges Radio är oberoende i förhållande till politiska, religiösa, ekonomiska, offentliga och privata särintressen.
Du hittar dina sparade ljud i menyn under Min lista