Vattenkatastrofen i Flint inte över

12 min

Staden Flint i Michigan hamnade på världens löpsedlar när stora delar av befolkningen hade blyförgiftats av dricksvattnet. Trots att guvernören i delstaten nu säger nu att vattnet är drickbart så är problemen i staden långtifrån lösta.

Ariana Hawk visar ett vitt plastfilter som sitter fast på kranen i hennes kök.

– Jag har läst en hel del om de här, säger hon. De är inte helt och hållet säkra, så jag tror inte på dem.

Hon sätter på kranen och stoppar fingrarna under strålen.

– Om man tar på vattnet är det lite klibbigt, förklarar hon och gnider tummen mot fingrarna.

Hon duschar inte längre sitt huvud i vattnet. Förut, när hon gjorde det, tappade hon sitt hår. Ibland duschar hon inte håret under flera månader.

Hellre smutsigt än att det faller av.

För att förstå Arianas Hawks situation måste vi ta oss tillbaka till sommaren 2014, det var då hon började märka att hennes ettåriga son började få utslag på kroppen.

Sincere, som Arianas son heter, började skrika när hon badade honom.

Var vattnet för varmt? Var det tvålen?

– Jag försökte hitta orsaken på alla möjliga sätt, till slut gick vi till en dermatolog när utslagen började bli fler och större.

Sincere började ta en salva med steroider för att behandla utslagen, men den hjälpte inte. Ariana började misstänka att det kunde vara vattnet som var problemet. Det luktade konstigt och hade en gul färg.

– Kommunen gick ofta ut och sa att man var tvungen att koka vattnet. Och när man gjorde det var man tvungen att ta bort ett lager av gult skum som bildades på ytan.

Allt fler människor i Flint klagade på vattnet, folk spydde upp det efter att ha druckit. Många blev sjuka. Efter år av olika utredningar vet vi idag vad som hände.

Eller i alla fall delar av det.

Besparningen

Flint är en industristad som under många år tampats med hög arbetslöshet och fattigdom efter att industrierna och jobben flyttade ifrån samhället.

2011 rådde det svår ekonomisk kris i Flint och för att spara pengar övervägde kommunledningen flera förändringar. Ett av förslagen var att byta vattenkälla från en närliggande sjö till Flintfloden.

Det fanns ett problem med det förslaget.

En utredning hade visat att vattnet var frätande. Det riskerade att förstöra vattenledningarna, stod det i utredningen. Ledningar som var gjorda av bly. För att vattnet skulle vara drickbart skulle man behöva behandla det först.

Den utredningen övertygade inte Flints dåvarande borgmästare. Tre år senare byter Flint vattenkälla från en närliggande sjö till till Flintfloden. Utan nödvändig behandling.

Borgmästaren dricker samma dag det nya Flint-vattnet för att visa att det inte är farligt. Han trycker sedan på en knapp som stänger av vattnet från den förra källan.

Det är vid den här tidpunkten som Arians hår börja falla av när hon duschar. Det är då hennes ettåriga son Sincere börjar skrika när han ska bada. Han får utslag på kinden, i pannan och på olika ställen på kroppen.

Flints invånare dricker gulbrunt, obehandlat vatten.

För invånarna i staden var det från början ett konstigt beslut att börja ta vattnet från floden. Många hade växt upp och sett hur industrierna förorenade vattnet.

 – Vi bodde bredvid floden, det var inte direkt någon som självmant skulle dricka från den, säger Ariana Hawk.

Misstron mot myndigheterna

I juli 2015 läcker ett dokument från USAs federala miljömyndighet ut som visar att höga blyvärden har uppmätts i kranvattnet. Ett utomstående forskarteam gör senare samma upptäckt. Läkare varnar för förhöjda blyvärden hos barn.

Trots det agerar varken kommunen eller delstaten Michigan.

Först i oktober 2015 erkänner myndigheterna i Michigan allvaret i situationen och guvernören Rick Snyder meddelar att man kommer att byta tillbaka till samma vattenkälla som förut

Trots att det så är blynivåerna fortfarande alldeles för höga. Vattenledningarna är förstörda.

Delstaten börjar nu dela ut flaskvatten till stans 100 000 invånare samtidigt som man börjar byta ut rören.

Den tänkta besparingen blev kostsam, både ekonomiskt och för Flints invånare, men nu har befolkningen i alla fall drickbart igen.

Där kunde kanske kontroverserna ha slutat. Istället händer något annat som både förvånar och förargar många Flintinvånare.

I april i år meddelar guvernör Snyder att man omdelbart slutar att dela ut vatten, trots att 12 000 hem fortfarande inte fått sina rör utbytta. Återigen hävdar myndigheterna att vattnet är säkert att dricka.

Problemet den här gången är att det är få som tror på honom.

– Sinceres läkare säger att vi inte ska duscha mer än fem minuter. Myndigheterna säger att vi ska använda de här filtren. Vi tvättar knappt kläderna för att de kliar mot huden. Hur kan man kalla det säkert vatten, frågar sig Ariana.

Flintinvånare tvingas använda kranvatten

Runtom i Flint träffar jag människor som visar upp olika men av vattenkrisen. En man berättar att han aldrig kommer dricka vattnet från kranen igen, han har spytt upp det för många gånger. En annan man drar upp sin tröja och visar mig sina utslag på ryggen som han säger beror på vattnet.

På ett motell, där många hyresgäster bor permanent, träffar jag Teresa som inte vill säga sitt efternamn. Hon berättar att hon oftast inte har råd att betala för att köpa vatten i affären. När hon har råd är det svårt att ta hem det eftersom hon inte har någon bil.

Idag drack hon kranvatten.

– Jag använde ett filter. Jag drack bara några klunkar, säger hon, och några minuter senare fick jag upp det.

En rapport från motsvarigheten till diskrimineringsombudsmannen i Michigan slog fast att systematisk rasism och fattigdom spelade en viktig roll i myndigheternas agerande. 40 procent av Flints befolkning lever under USAs fattigdomsnivå. En majoritet av invånarna är afroamerikaner.

”Hade den här krisen kunnat hända i mer välbeställda områden i Michigan?” frågade rapportförfattarna. ”Vi tror inte det. Segregation och diskriminering gjorde Flint speciellt utsatt”. ”Bristen på politisk inflytande ledde till att invånarna inte hade någonstans att vända sig, ingenstans att få sina röster hörda.”

 – Jag hittar ingen annat sätt att beskriva det på än att de försöker utplåna oss, säger Teresa.

Blyförgiftning, dödsfall och rättsproceser

Blynivåerna i vattnet är bara ett av problemen. Cancerogena ämnen och legionellabaktier har också hittats. Tolv Flintinvånare har dött av legionella vilket har lett till rättsprocesser mot femton stycken tjänstemän i kommunen och delstaten. Några anklagas för tjänstefel, andra för att ha försökt dölja uppgifter. Fem av de anklagas för vållande till annans död.

Rättsprocesserna är inte klara och varken Flints förre borgmästare eller Michigans guvernör har åtalats.

En ung kvinna som heter Maxine Grey går över motellparkeringen med sin barnvagn.

– Hon ser dåligt och är ofta sjuk, säger hon om sitt barn Chloe som ligger i vagnen, direkt efter hon föddes var hon tvungen att vara kvar på sjukhuset i fyra månader.

Chloe är blyförgiftad, precis som många andra barn i Flint. Skolresultaten har förändrats dramatiskt bara på några år. 2013 kunde runt 40 procent av åttaåringarna i Flint läsa. 2017 hade den siffran sjunkit till 10 procent.

Enligt Irwin Redlener, barnläkare och professor i offentlig hälsa på Columbia-universitet, är det en direkt följd av blyförgiftningen av barn.

Andra faktorer kan också ha påverkat läsresultaten och det finns olika åsikter om hur mycket nedgången beror på blyförgiftningen. Det man vet är att bly påverkar barns utveckling, och att det ökar risken för dyslexi och koncentrationssvårigheter.

 – Jag skulle önska att det hände mig och inte mitt barn, att jag fick känna det hon känner. Jag drabbades ju inte alls, säger Maxine Grey.

När man åker ut från Flint kör man förbi General Motors bilfabrik, en av få industrier som finns kvar i samhället.

Under hösten 2014, ett år innan myndigheterna i Michigan agerade och erkände misstagen, valde General Motors att inte längre använda vattnet i sin produktion.

Vattnet från floden var för frätande, sa man.

Bildelarna riskerade att rosta.

Grunden i vår journalistik är trovärdighet och opartiskhet. Sveriges Radio är oberoende i förhållande till politiska, religiösa, ekonomiska, offentliga och privata särintressen.
Du hittar dina sparade ljud i menyn under Min lista