Om fåglarna

Plinius den äldre var en av de romerska kunskapsgiganterna i århundradet efter Kristi födelse. Men för de flesta är han nog mest bekant för två saker. Att han driven av sin stora nyfikenhet bokstavligen seglade rakt in i döden när han vill studera Vesuvius utbrott år 79 på nära håll, och att han skrev Historia Naturalis - inalles 37 böcker - om naturen, jordbruket och folklivet runt Medelhavet för ett par tusen år sedan. Delar av verket har översatts i olika omgångar. Men nu kan vi för första gången läsa Plinius texter ”Om fåglarna” på svenska, tack vare en översättning av Lennart Nilsson. Ingvar Storm har läst den.

”Om fåglarna” av Plinius den äldre är inget man sätter i händerna på en ung fältbiolog som söker en praktiskt handbok för fågelskådning i fält. Och den är ingenting för jäktade skådare som jagar nya rekord med hjälp av långa artlistor.

Plinius omtalas ofta som amiral. Han levde flott. Han var bekväm. Åt gärna och mycket, blev lite rund om magen och sov antagligen gott om natten.

Men han var långt ifrån lat. Han hade en passionerad bildningsiver, läste allt han kom över, gjorde anteckningar och lät skrivarslavar nedteckna digra sammanfattningar.

Som läsare känner man tydligt att texten har sitt ursprung i ett berättande. Bakom orden kan man ännu höra Plinius energiska röst när han går och dikterar.

Meningarna präglas av en korthuggen saklighet. Substantiv och verb dominerar. Adjektiv och annat ordpynt har skalats bort för att han skall hinna med så mycket som möjligt.

Berättartekniken snabb och suggestiv. Som läsare vill man hela tiden gå vidare. Men man går aldrig säker. Plinius blandar fördomsfritt enkla, korrekta iakttagelser med exotiska skrönor och fria fantasier. Och läsandet blir inte mindre spännande av det enkla faktum att översättarna ibland inte har en aning om vilken fågel Plinius berättar om - en del av de gamla namnen har ännu inte fått någon modern förklaring.

Ta till exempel en fågel som Plinius kallar ”Cybindis” - den kan vara en ibis, en tjäder, kanske en orre, eller rent av en slaguggla… Här lockas läsaren in de olösta gåtornas värld.

Plinius drevs säkert av forskarens sanningslidelse, att ordna uppgifter, kartlägga och upptäcka. Men han var aldrig petig med källkritik. Likt dagens sensationsjournalistik föredrog han en bra ”story”, framför bevisbara fakta.

Så berättar han till exempel - utan minsta tvekan - att svanar är kannibaler (- äter svankött), att tranor för krig mot pygméer och att vaktlar i stor mängd kan sänka fiskebåtar!

Många har säkert läst Maja Lundgrens rosade bok om Pompeji och dess myllrande befolkning av ”ruttna, pilska, skrockfulla, packade och sentimentala” människor. Gillar man den boken så kommer man att ha stort nöje av Plinius.

Det utsvävande samhälle Lundgren beskriver är också - i stort - Plinius värld. Skillnaden mellan Plinius och de människor vi möter hos Lundgren är att Plinius tillhör överklassen, och att han inte besöker krogar och bordeller lika ofta - om alls.

Han finner istället både lusten och tillfredsställelsen i den tidiga naturvetenskapens värld av gamla grekiska auktoriteter, egna häpnadsväckande iakttagelser och fantasieggande rykten.

Bakom den sakliga tonen anar man hela tiden samma lätt tillbakahållna tillfredsställelse som präglar en gourmet när han i minnet återkallar sina mest anmärkningsvärda smaksensationer.

Stilen är ordknapp. Men man kan ändå höra hur Plinius smackar av förtjusning inför den rika naturens alla förbluffande fakta - och då allra helst de berättelser som tar steget ut i myternas värld.

Och när jag nu sagt detta, måste jag ta tillbaka vad jag sa i början - ”Om fåglar” av Plinius den äldre är absolut något man bör sätta i händerna på en ung, ivrig fältbiolog. Och det är det perfekta bokvalet för en medelålders, jäktade artjägare.

Och - varför inte - varje läsare som vill ge fantasin vingar.

Ingvar Storm

ingvar.storm@sr.se

Grunden i vår journalistik är trovärdighet och opartiskhet. Sveriges Radio är oberoende i förhållande till politiska, religiösa, ekonomiska, offentliga och privata särintressen.
Du hittar dina sparade avsnitt i menyn under "Min lista".