Stulna celler gjorde Henrietta Lacks odödlig

20 min

Amerikanskan Henrietta Lacks dog i livmoderhalscancer 1951, endast 31 år gammal. Innan hon dog sparade läkarna, utan att tala om det, en liten vävnadsbit från hennes cancertumör. Provet märktes HeLa för Henrietta Lacks och från vävnadsbiten kunde man för första gången få mänskliga celler att överleva i labb. Cellerna kom att rädda miljontals människors liv, revolutionera hela den medicinska forskningen och resultera i ett Nobelpris för upptäckten av humant papillomvirus, HPV. Men var det rätt att ta cellerna utan att be Henrietta om lov?

Sedan dess har HeLa-celler använts i cancer- och HIV-studier, de har skjutits upp i rymden för att undersöka effekten av tyngdlöshet och varit med vid kärnvapenprov för att illustrera strålningsskador. De var också helt avgörande för att testa det allra första poliovaccinet. HeLa-celler finns idag över hela världen, i laboratorier, frysar och värmeskåp. Totalt finns idag flera ton av Henriettas celler, och de har nu levt längre utanför hennes kropp, än vad dom nånsin gjorde i den.

Det som gör HeLa-celler speciella och oerhört värdefulla för forskningen, är att de växer så bra och snabbt. Och att de bara fortsätter att dela sig, generation efter generation.

Idag vet man att Henrietta hade smittats av humant papillomvirus, HPV, och det var det som gjorde att hennes celler omvandlades till cancerceller. Och upptäckten att just HPV kan orsaka livmoderhalscancer, den sjukdom som tog Henriettas liv, gav Harald zur Hausen nobelpriset i fysiologi eller medicin 2008, tack vare forskning på Henriettas celler.

Henriettas bidrag till forskningen har räddat miljontals människoliv, och gett oss ovärderlig kunskap om hur den mänskliga kroppen fungerar. Men var det rätt att ta hennes celler utan hennes vetskap? Vilka forskningsetiska regler gällde då och nu? Vad säger forskarna idag om HeLa-celler och om Henrietta Lacks historia?

Källor:
Skloot, Rebecka. Den odödliga Henrietta Lacks (The immortal life of Henrietta Lacks).Leopard förlag. ISBN10 9173433667
Kommentarer från familjen och forskaren George Gey är hämtade från BBC´s dokumentär "The way of all flesh"

Du hittar dina sparade avsnitt i menyn under "Min lista".